Les douleurs chroniques - quand les douleurs deviennent une maladie

Les douleurs chroniques sont un phénomène très répandu. Contrairement aux douleurs aiguës, qui servent de signal d'alerte et de protection à l'organisme, les douleurs chroniques peuvent devenir une maladie autonome. Rien qu'en Suisse, il y a plus d'un million de personnes qui en souffrent.

Les humains ressentent la douleur par le système nerveux. Celui-ci est constitué en partie du système nerveux central, qui comprend le cerveau, le tronc cérébral et la moelle épinière. La deuxième partie est composée du système nerveux périphérique, dans lequel les nerfs transmettent les informations du cerveau et de la moelle épinière aux parties du corps et inversement.Lorsque nous nous coupons le doigt, nous nous tordons le pied, nous nous cognons la tête, ou même après une opération, nous ressentons une douleur aiguë. Cela se fait parce que les terminaisons nerveuses sont surexcitées, voire endommagées. Ils envoient donc des signaux de douleur au cerveau. Cela indique au corps que quelque chose ne va pas et qu'il doit être pris en charge ou traité. Après le traitement, la douleur s'atténue généralement.

Les douleurs deviennent autonomes

Cependant, si le système nerveux central ou périphérique est perturbé, cela peut entraîner des douleurs chroniques. Ici, les douleurs perdent leur véritable fonction d'avertissement. Bien qu'ils puissent être causés par la blessure d'un organe, les cellules nerveuses deviennent indépendantes et continuent à envoyer des impulsions au cerveau même lorsqu'il n'y a plus de stimulus douloureux. Ils n'oublient plus les informations relatives à la douleur et continuent à signaler les moindres stimuli à l'esprit conscient. Les cellules développent une mémoire de douleur. Les douleurs chroniques surviennent donc lorsque le déclencheur ne peut être éliminé et peuvent entraîner des handicaps physiques, psychologiques et sociaux.

Des millions de personnes souffrant de douleurs chroniques

On parle de douleur chronique lorsqu'elle dure plus de trois à six mois. En France, au moins 12 millions de personnes sont touchées, tandis qu'en Suisse, le chiffre est de plus d'un million. Il existe de nombreuses causes différentes de troubles douloureux chroniques. Les formes les plus courantes sont:

  • Mal de dos (par exemple hernie discale)
  • Maux de tête (par exemple migraine, céphalées de tension) 
  • Douleur rhumatismale (par exemple l'arthrite) 
  • Douleur neuropathique (douleur nerveuse) 
  • Fibromyalgie (plaintes des tissus mous) 
  • Douleur dégénérative (ostéoarthrite, ostéoporose) 
  • Douleur de la tumeur 
  • Douleur fantôme (entre autres après des amputations

L'une des plus grandes études réalisées à ce jour sur ce sujet, l'enquête "Pain in Europe Survey 2003", a montré qu'un quart des personnes interrogées souffraient de douleurs chroniques dans le dos. Pour 16 % des répondants, il s'agissait des genoux, pour 14 % des jambes, pour 10 % des articulations et pour 9 % des épaules. Par ailleurs, 15 % des personnes interrogées ont fait état de douleurs chroniques à la tête. Selon l'enquête, les causes les plus courantes de douleurs chroniques sont les affections articulaires que sont l'arthrite et l'ostéoarthrite, suivies par les hernies discales, les accidents et les blessures, la polyarthrite rhumatoïde et les migraines.

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Les douleurs constantes constituent un lourd fardeau physique et psychologique. (Photo: Pixabay)

Le rôle des facteurs psychologique

De nombreux facteurs peuvent provoquer, maintenir ou intensifier la douleur chronique. Aujourd'hui, les experts s'accordent à dire que des facteurs psychologiques peuvent également influencer le développement de la douleur chronique. Un trouble psychologique présent en même temps que le syndrome douloureux entraîne une expérience plus intense de la douleur et favorise la chronicisation. En outre, une blessure peut toujours signifier un traumatisme psychologique si la perception est endommagée.
Les troubles psychologiques peuvent également se développer en réaction à la douleur chronique, car l'expérience de la douleur constante n'est pas seulement un fardeau physique, mais aussi émotionnel. Pour de nombreux patients, la douleur devient le centre de leur vie. Il remplit complètement le monde émotionnel des personnes concernées. Dans de nombreux cas, les personnes concernées ne peuvent plus travailler, présentent des troubles dépressifs, des troubles anxieux ou des troubles de l'adaptation.

Retrait social dû aux douleurs

Le retrait social qui s'installe souvent en raison des douleurs chroniques peut également entraîner des problèmes psychologiques. Cela est dû au fait que la douleur constante ou la peur de la douleur devient écrasante. Ainsi, les situations qui déclenchaient autrefois les douleurs sont évitées, les activités physiques et sociales sont restreintes. Les personnes souffrant de douleurs chroniques peuvent trouver des conseils dans notre forum et échanger des idées avec d'autres personnes.